Het avontuur begint in Chicago

Ik hang enkele kilometers boven de uitgestrekte velden van jullie nederlanden als ik me aan dit stukje tekst waag. Aan 854 kilometer per uur. -54 graden celsius koud (aan de andere kant van het raampje toch). Bestemming: Chicago. De zomerse roadtrip langs de Oostkust start namelijk deze week, in de grootste stad van de staat Illinois. Althans de echte voorbereiding ervan. Hier vindt deze week IPW14 plaats, de jaarlijkse toerismebeurs voor Noord-Amerika. Het mekka voor al wie verslingerd is op travel in de VS. Zomaar eventjes 5000 professionals uit de sector ontmoeten er elkaar. En zowat 500 van mijn collega’s zakken uit alle hoeken van de wereld af naar IPW, dat tot voor enkele jaren nog PowWow heette, indiaans voor ‘samenkomst’. Klinkt toch veel romantischer dan het letterwoord. Niet? Maar travel is big business en de naam moet dit op een of andere manier onderstrepen.

Inspiratie voor de roadtrip per camper

Ikzelf zoek er geen business, wél inspiratie voor de roadtrip. Ideeën zat op zo’n beursvloer vol enthousiaste Amerikanen die vol passie over hun stad, natuur en way of life spreken. Ze zijn gek op leuke insteken voor verhalen. Vorig jaar, op IPW13 in Las Vegas, won ik nog de Travel Writer Award met mijn instagram-verhaal over Johnny Cash. Tien jaar na het overlijden van de countrylegende trok ik naar Nashville om er de culturele erfenis van de Man in Black in het straatbeeld vast te leggen, met de app instagram op filter ‘Nashville’. Dat spreekt. Dit jaar schuim ik alle toeristische diensten af van de steden en staten die op onze roadtrip liggen. Ik heb maar één vraag: wat mogen we deze zomer zeker niet missen? Als je op IPW14 geen antwoord vindt op deze vraag, dan lig je beter vier weken op je terraszetel, thuis. Het zal je alvast een hoop stress besparen. Zoals, het halen van je vliegtuig.

Deze morgen nog op het nippertje het vliegtuig gehaald. Om 5 uur de trein richting Brussel luchthaven genomen maar een powernap later stond ik plots in Leuven. Drie stations verder dan waar ik eigenlijk had moeten overstappen. Dan maar een boemeltreintje terug en taxidiensten opbellen met de smeekbede dat ik om 7.15 uur aan de incheckbalie moest staan… Om 7.14 uur gaf ik mijn bagage af. Hollen! De zomertrip raasde constant door mijn hoofd. Stel je voor dat je je vlucht mist. Stel je de blik voor van die tieners. Ooit stonden we in de luchthaven van Charleroi, klaar om een weekje naar Schotland te trekken. De jongens waren nog zo jong dat we totaal niet hadden stilgestaan bij details als… Identiteitskaarten. Het werd uiteindelijk een weekje aan de Belgische kust… Kindjes blij maar anno 2014 vrees ik dat er zich familiedrama’s zouden afspelen. Maar laten we vooral niet gaan doemdenken, al zeker niet op zulke hoogtes. Nog een dikke drie maanden te gaan…

Intussen zijn we zes dagen later en zit IPW14 er al op. In mijn tas steekt een waslijst van familie-activiteiten. Surfen, snorkelen, rollercoasten, biking, hiking, zwemmen, glijden, … Ideaal vertier voor de adrenalinejunks die we zijn.